Deze stad ligt in het noordwesten van Engeland. Iets meer naar de zee toe, net boven Wales en ten noorden van de rivier ‘Mersey’. Liverpool heeft een half miljoen inwoners.

Korte geschiedenis

Rond het jaar 1700 was Liverpool één van de meest belangrijke steden van het Britse rijk, waarin haar haven een hoofdrol speelde. En helaas ook het volgende…

Een goede 200 jaar geleden werd de slavenhandel door het Britse parlement afgeschaft. Voorheen was de handel in slaven tussen het westen van Afrika en Amerika gedurende zo’n 300 tot 400 jaar een uitdrukking geweest van één van de meest barbaarse vormen van uitbuiting in de geschiedenis. Het gevangen nemen en verkopen van Afrikanen maakte een aantal handelaars rijk, vooral in dit gebied van Groot-Brittannië.
Deze mensenhandel werd niet door iedereen gesteund in de 18de eeuw, maar de rijken waren machtige verdedigers van deze praktijken. De slavenhandel zorgde er bijvoorbeeld voor dat de Britse stad Bristol een winkelstad werd. Liverpool werd van een vissersdorpje omgevormd tot een internationale handelsstad waarbij de bevolking groeide van 5.000 in 1700 tot 34.000 in 1779. In een periode van zestig jaar werden 229.525 Afrikanen verhandeld met schepen die vanuit de haven van Liverpool vertrokken.
Wanneer de slavenhandel verboden werd in 1807, bleef de haven toch nog groeien, deels door het vervoer van goederen, maar vooral door migratie. Dit laatste werd ook echt een ‘big business’; tussen 1830 en 1930 verlieten 9 miljoen mensen Europa – vooral Scandinaviërs, Russen, Polen en Ieren. Ze emigreerden vanuit Liverpool op weg naar Amerika en Australië. Naar Amerika en Canada duurde de reis 35 dagen, naar Australië 17 weken. De strengere migratiewetten van Amerika in 1926 en de 2 wereldoorlogen verkleinden de rol van Liverpools hoofdbedrijvigheid en met de opkomst van het vliegtuig in de jaren 60 zakte deze migrantenbusiness in elkaar.
Tien jaar nadien leed ze onder een volledige economische malaise, maar toen een binnenvarend schip in de jaren 80 de sluisdeuren ramt en het water van de Mersey het dok binnenstroomt tot de kades volledig onder de modder lagen, stuurt toenmalig Premier Tatcher een van haar flamboyante ministers om orde op zaken te stellen. Michael Heseltine stuurt aan op een volledige transformatie en richt zijn pijlen op het toerisme. Traag, maar met succes. Men restaureerde alles wat nog een beetje recht stond en van historische waarde kon zijn. Tegen het jaar 2000 was er een enorme (ver)bouwwoede. In 2004 kwam Liverpool op de UNESCO-lijst terecht en werd culturele hoofdstad in 2008.

Sindsdien is Liverpool dynamisch, avontuurlijk en bezit zelfs een eigen Tate Gallery. Natuurlijk is er ook de muzikale erfenis, aangezien de Beatles hier geboren werden.
De inwoners van Liverpool worden Liverpudlians, Liverpolitans, Scousers of Wackers genoemd – ‘wacker’ betekent een ‘zware klap’. Hun accent en dialect heet ‘Scouse’. Die laatste benaming is kort voor ‘lobscouse’ en was in de 19de eeuw een populair, goedkoop gerecht – een soort stoofpotje – onder de zeelieden en armen.
De belangrijkste bezienswaardigheden zijn wijd verspreid over de stad, maar toch nog binnen wandelafstand. Behalve met de bus, trein en taxi, kan je hier eigenlijk best met de fiets van A naar B, want Liverpool heeft, na Londen, het grootste fietsenwegennetwerk. Vandaar ook de idee om een namiddag met de fiets op pad te gaan!

Een kleine rondleiding

We beginnen in het noorden van de stad.

St George’s Hall

Een van Groot-Brittanniës mooiste gebouwen in neo-Griekse stijl en een uiting van de rijkdom ten tijde van de transatlantische handel, toen het een concert- en gerechtsgebouw was. Nu doet het vooral dienst als tentoonstellingsruimte. Binnenin is de vloer geplaveid met 30.000 tegels, geproduceerd door de Mintons fabriek, die wereldfaam genoot van de 18de eeuw tot 1968.

Walker Art Gallery

Schilderijen, beeldhouwwerken, ambachten en design, voornamelijk gered uit huizen van 18de en 19de eeuwse industriëlen, worden hier vertoond samen met werken van de bekendste dierenschilder van Groot-Brittannië, George Stubbs. Werk van Franse impressionisten leiden ons naar de afdelingen van hedendaagse Britse kunst. Kortom, een zeer interessante collectie.

Central Library
Naast de Walker Art Gallery, werd in 2013 deze bibliotheek heropend na een facelift van 50 miljoen pond. Het resultaat is spectaculair te noemen. Naast een literair voetpad, heeft het een prachtige koepel bestaande uit 150 stukjes glas boven een statig atrium.

World Museum Liverpool
Dit familiemuseum bevat 6 verdiepingen voor elke wat wils: van natuurwetenschappen tot volkenkunde, insecten tot antiek en dino’s tot ruimtevaart. Elke dag zijn er shows in het planetarium en theater.

Ga nu in oostelijke richting, waar de universiteiten zich bevinden.

Metropolitan Cathedral

Eigenwijs vormgegeven is deze katholieke ‘Cathedral of Christ the King’ zeker. Haar bijnamen zijn toepasselijk ‘Paddy’s Wigwam’, ‘Mersey’s Funnel’ (funnel= trechter) en ‘The Pope’s Launching Pad’ (= lanceerhelling van de paus). Ze werd ontworpen door Frederick Gibberd, gebouwd in gewapend beton met een cirkelvormig plattegrond en wordt verlicht door het glas-in-lood dat uit de ‘trechter’ komt. In 1967 werd ze ingewijd.

Everyman Theatre

Aan de voet van de kathedraal werd deze schouwburg na een renovatie van 2 jaar in 2014 heropend. Kom even dichter en bekijk de ‘Portrait Wall’ op de gevel: 105 aluminium luikjes met levensgrote foto’s van gewone mensen.

Ten zuiden van het theatergebouw, op het einde van Hope Street nu, voorbij de Philharmonic Hall.

Liverpool Cathedral
Er is nog een kathedraal, maar deze is Anglicaans. Alhoewel recenter – 1978 – ziet zij er veel ouder(wetser) uit dan diens katholieke evenknie. Het is het recentste neo-gotische gebouw van Groot-Brittannië, maar kan in veel superlatieven omschreven worden: de grootste kathedraal van Groot-Brittannië, de 5de grootste ter wereld, de hoogste gotische bogen alsook de hoogste en zwaarste klokken. Als de lucht helder genoeg is kan je vanop de 100m hoge toren de heuvels van Wales zien!

Terug in het centrum van de stad bevindt zich de wijk Ropehouse, vroeger bekend om haar opslagplaats en fabrieken, maar nu om haar creativiteit. In FACT, the Bluecoat en het Display Centre kan men actief en passief aan cultuur doen. Het wordt geflankeerd door Liverpool One, een gigantische winkelcentum, maar op het centrale plein, Wolstenholme Square, staat een plexiglas beeldhouwwerk van Jorge Prado, speciaal gemaakt voor de Biënnale van 2006. Als je kan, probeer dit bij valavond of ’s nachts te zien, want dan zorgt de straatverlichting hier voor een magisch effect.

Op weg naar het noordwesten, dichtbij de rivier.

Western Approaches Museum

Dit is het voormalige hoofdkwartier van de ‘Slag om de Atlantische Oceaan’, de langstdurende militaire campagne van WO II waar de Duitsers met onderzeeboten de geallieerden probeerden te bestrijden.

The Waterfront

Langs de kade, ter hoogte van Pier Head, bevinden zich de 3 gratiën, ‘Three Graces’. De Port of Liverpool Building (1907), Cunard Building (1913) en Royal Liver Building (1910) met bovenop de ‘Liver Birds’, een koppel aalscholvers (=cormorants) die het symbool van de stad geworden zijn.

Blijf langs de Mersey wandelen en ga zuidwaarts, richting Albert Dock.

Museum of Liverpool
Reusachtig en opvallend, Deense architectuur, geopend in 2011. Hier focust men op het politieke en dagelijkse leven toen Liverpool de 2de stad van het keizerrijk was. Vergelijk het met STAM in Gent of MAS in Antwerpen.

Open Eye Gallery
Naast het museum hierboven, stelt dit onafhankelijke fotomuseum hedendaags werk tentoon van plaatselijke en internationale talenten, maar heeft ook een enorme collectie van 1600 afbeeldingen van de jaren 30 tot nu.

Ga verder zuidwaarts, nog steeds richting Albert Dock, voor de volgende 2 musea.

Maritime Museum

Een interessant museum over smokkel, de rol van Liverpool als springplank naar een ander continent als emigrant, WOII en de 3 teloorgegane schepen Titanic, Lusitania en – ons minder bekend – Empress of Ireland. Op de 3de verdieping huist het Slavery Museum waarin men ook de hedendaagse uitdagingen omtrent gelijkheid, vrijheid en raciaal onrecht niet uit de weg gaat.

Tate Liverpool
Naast moderne kunst van het noorden van Engeland, zijn er hier ook vaak retrospectieve tentoonstellingen van Mondriaan, Dali, Magritte en Calder en tijdelijke van hedendaagse bekende kunstenaars.

Albert Dock
Gebouwd in 1846, maar tegen 1860 werd het kanaal te klein en de kade te smal, omdat de meeste zeilschepen vervangen werden door stoomschepen. Het verloor het zijn functie begin 20ste eeuw toen de allernieuwste schepen hier niet meer konden aanleggen omdat ze nog dieper waren dan de vorige. Tijdens WOII was er hier een kleine heropleving toen het diende als basis voor de begeleidingsschepen tijdens de Battle of the Atlantic. Het werd in 1978 gesloten, maar is nu druk bezocht, je vindt the Beatles Story hier.

Crosby Beach
Dit voormalige onopvallende pittoreske plaatsje ongeveer 10 km van het centrum, werd in 2005 totaal omgevormd door de komst van ‘Another Place’, een installatie van de wereldberoemde Britse kunstenaar Anthony Gormley. Over meer dan 900 meter langs de kust begroef hij beelden van zichzelf in het zand op verschillende hoogtes. Ze staren allemaal voor zich uit, richting de zee en verzuipen langzaam als het vloed is.